Vision socialiste: se souvenir d’Erik Olin Wright

par SZETELA Adam

On se souviendra de Wright en tant que penseur emblématique incarnant la vision socialiste pour laquelle il avait tant travaillé.

Erik Olin Wright (Aliona Lyasheva, Wikimedia Commons)

Erik Olin Wright, sociologue de l’Université du Wisconsin – Madison et ancien président de l’American Sociological Association, est décédé des suites d’une leucémie myéloïde aiguë le 23 janvier 2019. Il avait 72 ans.

Le travail de Wright est volumineux. Il a commencé en 1973 avec une étude sur les prisons aux États-Unis. À partir de là, il a édité et écrit près de deux douzaines de livres sur les classes et le capitalisme. Depuis le séminaire « Utopia and Revolution » qu’il a initié et dirigé en tant qu’étudiant de troisième cycle à l’Université de Californie-Berkeley jusqu’au livre qu’il a terminé dans l’unité de soins intensifs de l’hôpital Froedtert de Milwaukee, Wright a développé l’une des conceptions les plus soutenues de la le capitalisme depuis Karl Marx. À l’instar de son prédécesseur, Wright croyait en l’impulsion morale de lutter contre le capitalisme et d’envisager des alternatives.

Des décennies de recherche ont culminé dans son magnum opus Envisioning Real Utopias de 2010. Pour Wright, les «vraies utopies» étaient des «alternatives du monde réel démocratiques et égalitaires» qui peuvent être construites dans le monde, car elles préfigurent également le monde tel qu’il pourrait être et qui nous aident à nous orienter dans cette direction ». Wikipedia à la fédération des coopératives de travail de Mondragon en Espagne. La version courte de la thèse de Wright est que la gauche peut éroder le capitalisme avec ces institutions, tout en apprivoisant le capitalisme dans la sphère politique. Le résultat à long terme est le socialisme.

Tandis qu’il construisait sa théorie de la transformation, Wright – contrairement à Dylan Riley et à d’autres penseurs qu’il plaidait – était sceptique quant au fait que le capitalisme puisse être détruit de manière à engendrer une émancipation totale. Il critiquait l’Union soviétique et les autres États forgés par la révolution. Pour Wright, un État socialiste est réalisé lorsque le pouvoir social – plutôt que le pouvoir économique (capitalisme) ou le pouvoir d’État (étatisme) – s’abîme. Dans le socialisme, les individus ont leur mot à dire dans la mesure où quelque chose les concerne. Une société, par exemple, ne peut pas construire son usine de produits chimiques dans un quartier, à moins que ses habitants n’y consentent. Et le gouvernement ne peut pas subordonner les intérêts de ses électeurs aux intérêts de ses politiciens. Les soi-disant États socialistes du XXe siècle, à l’instar de leurs homologues capitalistes,

Wright croyait également que le socialisme devait englober la justice sociale. Contrairement à une société capitaliste où chacun a apparemment une «chance égale» de s’épanouir, la justice sociale requiert un «accès égal» aux ressources qui permettent aux gens de s’épanouir. La justice sociale signifie également la libération de la stigmatisation sociale. Les enfants ne devraient pas aller dans de meilleures écoles à cause de l’argent dont disposent leurs parents et le racisme, le sexisme et d’autres formes d’oppression doivent être vaincus pour ne pas entraver les résultats de la vie.

Wright pensait que le socialisme était compatible avec les marchés, mais pas avec les types de marchés qui sapent la justice politique et sociale. Pour être en phase avec le socialisme, les marchés doivent être plus petits et le pouvoir de leurs participants limité. En d’autres termes, ils devraient ressembler moins à des marchés libres et davantage à des ventes de garage. Ces idées ont poussé Robin Hahnel et d’autres penseurs utopiques et ont ouvert Wright à la critique de marxistes plus orthodoxes. Néanmoins, il n’a jamais abandonné un poste parce qu’il était démodé. Mais il était également disposé à changer d’avis. Wright a révisé et abandonné ses propres idées lorsqu’il a senti qu’elles ne contenaient plus d’eau.
Avant la publication de Real Utopias, Wright avait présenté ses idées dans plus de cinquante conférences dans dix-huit pays. Ses idées ont été débattues et affinées dans le type de forums ouverts et délibératifs qu’il a défendus. Il a poursuivi ce travail après la publication du livre en tant que président de l’American Sociological Association. Sous sa direction, la conférence internationale de l’ASA a réuni des centaines de sociologues du monde entier pour développer le travail de Wright.

Wright dirigeait également le centre AE Havens pour la justice sociale à Madison, qui réunissait des universitaires et des activistes voués à la création d’un avenir plus égalitaire et démocratique. Mike Davis, Barbara Ehrenreich, Nancy Fraser, Arlie Russell Hochschild, Tariq Ali, David Harvey, Theda Skocpol, Noam Chomsky et des organisateurs à la base de plusieurs pays ont participé. Sous la direction de Wright, de nombreux projets d’émancipation discutés au Havens Center ont été publiés dans la série Real Utopias Project de Verso.

Au cours de sa carrière, Wright a conseillé des centaines d’étudiants. César Rodríguez-Garavito de Dejusticia, Amy Lang de Qualité des services de santé Ontario, chaire associée de sociologie à l’Université du Michigan Greta Krippner, chaire de sociologie à l’Université Columbia Shamus Khan, le regretté Devah Pager de l’Université Harvard, et tant d’autres ont fait leurs armes en tant que doctorants de Wright . Plus récemment, l’influence de Wright se fait sentir dans les travaux de Vivek Chibber, Peter Frase, de l’Université de New York, et d’autres auteurs qui ont contribué à la construction de Jacobin et de Catalyst. Cette nouvelle vague d’intellectuels socialistes produit un travail caractéristique du groupe «Marxisme non-bullshit», dont Wright faisait partie. Aux côtés de Samuel Bowles et de Robert Brenner, Wright a insisté sur la nécessité d’une rédaction claire, sans prétention, accessible et adaptée au plus grand nombre.

À l’instar de son camarade Michael Burawoy, Wright n’a jamais abandonné son engagement envers le socialisme, même lorsque la guerre froide a rendu ses positions politiques impopulaires auprès de l’académie et du grand public. Il y réussit malgré la rigueur qui sous-tendait son travail. En 1981, un certain nombre de professeurs de Harvard tentèrent de recruter Wright malgré leur «opposition acerbe» à sa politique. Les autres années, Wright a reçu des appels de Princeton et d’autres universités. Quand je lui ai demandé pourquoi il n’avait jamais quitté l’Université du Wisconsin, il m’a dit qu’il «voulait construire quelque chose qui durerait». Il a refusé des offres salariales plus élevées et des nominations plus prestigieuses pour créer un refuge du Midwest pour les penseurs radicaux. Ce faisant, il a contribué à faire du Wisconsin-Madison l’un des départements de sociologie les plus reconnus au monde. Comme le remarque Harrison White de Harvard, Wright ne laissa jamais ses engagements politiques faire obstacle à une étude sérieuse ou à des conclusions qu’il n’aimait pas. Le résultat a été des décennies de travail qui ont poussé en avant la sociologie traditionnelle et la tradition marxiste, remodelant les deux processus.

Lorsque j’ai contacté Wright pour la première fois en 2017, alors que je prévoyais postuler aux études supérieures, il était l’un des rares professeurs à avoir répondu. Il était le seul à m’interroger sur mon travail et à en savoir plus sur moi. Cette année-là, nous avons échangé un certain nombre de courriels dans lesquels il m’a fait part de ses commentaires sur un travail en cours et m’a encouragé à venir à Madison. Quelqu’un de la stature de Wright consacre du temps à échanger des courriels avec une personne inconnue. Wright a même pensé à m’écrire le lendemain de son diagnostic de leucémie pour me faire savoir que l’avenir était «plus incertain» et qu’il ne voulait pas que j’accepte mon offre d’admission au Wisconsin sans savoir qu’il pourrait ne pas être là. me conseiller.

Ce soin et cette sollicitude pour son entourage était le classique Erik Olin Wright. Si vous consultez le hashtag #EOWtaughtMe sur Twitter ou les commentaires de son journal Caring Bridge, vous constaterez un élan d’affection. De ses visites à vélo de Madison à l’attention individuelle qu’il accordait aux étudiants des cycles supérieurs chaque fois qu’il visitait une université; des retraites de la nature qui ont terminé ses séminaires à l’incroyable amour qu’il a exprimé pour sa femme, Marcia, ses enfants et ses petits-enfants; On se souviendra de Wright en tant que penseur emblématique incarnant la vision socialiste pour laquelle il avait tant travaillé.

Adam Szetela

Socialist vision : Remembering Erik Olin Wright

Europe Solidaire , 2019-01-25 00:04:00 SZETELA Adam

Wright will be remembered as an iconic thinker who embodied the socialist vision that he worked so hard to bring forth.

Erik Olin Wright (Aliona Lyasheva, Wikimedia Commons)

Erik Olin Wright, a University of Wisconsin–Madison sociologist and former president of the American Sociological Association, died from acute myeloid leukemia on January 23, 2019. He was 72.

Wright’s body of work is voluminous. He began in 1973 with a study of prisons in the United States. From there, he edited and wrote almost two dozen books on class and capitalism. From the “Utopia and Revolution” seminar he initiated and led as a graduate student at the University of California–Berkeley to the book he finished in the intensive care unit of Froedtert Hospital in Milwaukee, Wright developed one of the most sustained understandings of class and capitalism since Karl Marx. Like his forebear, Wright believed in the moral impetus to struggle against capitalism and to envision alternatives.

Decades of research culminated in his 2010 magnum opus Envisioning Real Utopias. For Wright, “real utopias” were democratic and egalitarian “real-world alternatives that can be constructed in the world as it is that also prefigure the world as it could be, and which help move us in that direction.” Such institutions range from Wikipedia to the Mondragon federation of worker cooperatives in Spain. The short version of Wright’s thesis is that the left can erode capitalism with these institutions, while taming capitalism in the political sphere. The long-term result is socialism.

As he built his theory of transformation, Wright—in contrast to Dylan Riley and other thinkers he engaged in argument—was skeptical that capitalism could be smashed in a way that would engender full emancipation. He was critical of the Soviet Union and other states forged by revolution. For Wright, a socialist state is realized when social power—rather than economic power (capitalism) or state power (statism)—dominates. In socialism, individuals have a say to the extent that something affects them. A corporation, for example, cannot build its chemical plant in a neighborhood, unless the people living there agree. And the government cannot subordinate the interests of its constituencies to the interests of its politicians. The so-called socialist states of the twentieth century, like their capitalist counterparts, never achieved this form of political justice.

Wright also believed that socialism must encompass social justice. Unlike a capitalist society where everyone ostensibly has an “equal opportunity” to flourish, social justice requires “equal access” to the resources that allow people to flourish. Social justice also means freedom from social stigma. Children should not get to attend better schools because of how much money their parents have, and racism, sexism, and other forms of oppression need to be overcome so they do not constrain life outcomes.

Wright believed that socialism was compatible with markets, but not the kinds of markets that undermine political and social justice. To work in sync with socialism, markets must be smaller in scale and the power of their participants must be limited. In other words, they should look less like free markets and more like garage sales. Those ideas pushed against Robin Hahnel and other utopian thinkers, and opened Wright to criticism from more orthodox Marxists. Nonetheless, he never abandoned a position because it was unfashionable. But he also was willing to change his mind. Wright revised and discarded his own ideas when he felt that they no longer held water.
Before Real Utopias was published, Wright introduced his ideas in over fifty talks across eighteen countries. His ideas were debated and refined in the kind of open, deliberative forums that he championed. He continued that work after the book’s publication as president of the American Sociological Association. Under his leadership, the ASA’s international conference convened hundreds of sociologists from around the world to build on Wright’s work.

Wright also ran the A. E. Havens Center for Social Justice in Madison, which brought together scholars and activists devoted to creating a more egalitarian and democratic future. Mike Davis, Barbara Ehrenreich, Nancy Fraser, Arlie Russell Hochschild, Tariq Ali, David Harvey, Theda Skocpol, Noam Chomsky, and grassroots organizers from a number of countries have participated. Under Wright’s guidance, many of the emancipatory projects debated in the Havens Center have been published in Verso’s Real Utopias Project series.

Over the course of his career, Wright advised hundreds of students. César Rodríguez-Garavito of Dejusticia, Amy Lang of Health Quality Ontario, University of Michigan associate chair of sociology Greta Krippner, Columbia University sociology chair Shamus Khan, the late Devah Pager of Harvard University, and so many others cut their teeth as Wright’s PhD students. More recently, Wright’s influence can be felt in the work of New York University’s Vivek Chibber, Peter Frase, and other writers who helped to build Jacobin and Catalyst. This new wave of socialist intellectuals produce work that is characteristic of the “Non-Bullshit Marxism” group that Wright was a part of. Alongside Samuel Bowles and Robert Brenner, Wright emphasized the need for clear, unpretentious writing that is accessible and relevant to the widest audience.

Like his comrade Michael Burawoy, Wright never abandoned his commitment to socialism even when the Cold War made his political stances unpopular in the academy and the general public. He succeeded in spite of it because of the rigor that undergirded his work. In 1981 a number of professors at Harvard tried to recruit Wright despite their “bitter opposition” to his politics. In other years, Wright received calls from Princeton and other universities. When I asked him why he never left the University of Wisconsin, he told me that he “wanted to build something that would last.” He declined higher salary offers and more prestigious appointments to create a Midwest refuge for radical thinkers. In the process, he helped to make Wisconsin-Madison one of the most recognized sociology departments in the world. As Harvard’s Harrison White observes, Wright never let his political commitments get in the way of serious scholarship or conclusions that he did not like. The result was decades of work that pushed forward mainstream sociology and the Marxist tradition, reshaping both in the process.

When I first reached out to Wright in 2017 while planning to apply to graduate school, he was one of the few professors who wrote back. He was the only one who asked me about my work and wanted to know more about me. That year, we exchanged a number of emails, in which he offered me feedback on a work in progress and encouraged me to come to Madison. Someone of Wright’s stature devoting time to exchange emails with a nobody is close to unheard of. Wright even thought to write me the day after he was diagnosed with leukemia to let me know that the future was “more uncertain,” and that he did not want me to accept my offer of admission to Wisconsin without knowing that he might not be around to advise me.

This care and concern for the people around him was classic Erik Olin Wright. If you look at the hashtag #EOWtaughtMe trending on Twitter or the comments on his Caring Bridge journal, you’ll find an outpouring of affection. From his bicycle tours of Madison to the one-on-one attention he gave to graduate students whenever he visited a university ; from the nature retreats that ended his seminars to the incredible love he expressed for his wife, Marcia, his children, and grandchildren ; Wright will be remembered as an iconic thinker who embodied the socialist vision that he worked so hard to bring forth.

Adam Szetela


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